핵심은 친환경·미래 에너지…해상 풍력 뛰어든 대한전선, GS건설은 배터리 재활용 진출

[스페셜 리포트]
(사진) 충북 진천의 한화큐셀 공장에서 연구원들이 원자재 품질 공정을 지켜보고 있다. /한화솔루션 제공
(사진) 충북 진천의 한화큐셀 공장에서 연구원들이 원자재 품질 공정을 지켜보고 있다. /한화솔루션 제공
한국 기업들이 살아남기 위해 몸부림치고 있다. 기존 주력 사업에 안주하기보다 미래 먹거리 확보 차원에서 신사업 포트폴리오를 확장하는 추세다. 철강 기업 포스코(345,000 +0.15%)는 수소에 이어 배터리 소재 국산화에도 발 벗고 나섰다. 한화솔루션(45,100 +0.22%)은 태양광 등 그린 에너지 사업에 공격적으로 투자하고 있다. 태양광과 첨단 소재 부문 매출이 케미칼 부문을 뛰어넘은 상태다. SK(286,500 -0.35%)건설은 친환경·신에너지 사업에 주력한다는 목표로 회사 이름까지 바꾸며 체질을 개선하고 있다. 현대종합상사도 마찬가지다.

‘환경 기업’ 변신 위해 사명 바꾼 SK에코플랜트

SK건설은 환경·사회·지배구조(ESG)를 선도하는 ‘아시아 대표 환경 기업’을 목표로 최근 사명을 ‘SK에코플랜트’로 바꿨다. 친환경을 의미하는 에코(Eco)에 심는다는 의미의 플랜트(Plant)를 합성한 이름이다. 지구를 위한 친환경 아이디어와 혁신 기술을 심겠다는 포부를 담았다.

SK에코플랜트는 이미 친환경 기업으로 변모했다는 평가를 받을 만하다. 금융감독원 전자공시시스템에 따르면 SK에코플랜트는 올해 1분기 연결 기준 매출에서 환경 사업과 신재생에너지 발전 사업 등을 담당하는 에코비즈니스·에코에너지·에코엔지니어링 사업 부문이 차지하는 비율이 59.8%에 달한다. 아파트 건설과 토목 사업 등을 맡고 있는 에코스페이스·에코인프라 사업 부문의 매출 비율은 39.2%다.

SK에코플랜트는 지난해 환경 폐기물 처리 전문 업체 ‘환경시설관리(구 EMC홀딩스)’를 약 1조원에 인수하며 폐기물 처리 사업에 뛰어들었다. 환경시설관리는 하·폐수 처리부터 폐기물 소각·매립까지 전 환경 산업을 아우르는 종합 환경 플랫폼 기업이다. 전국 970개의 수처리 시설과 폐기물 소각장 4곳, 매립장 1곳을 운영하고 있다. SK에코플랜트는 최근 약 4000억원을 들여 충청 지역 폐기물 처리 업체 클렌코와 대원그린에너지, 새한환경, 디디에스(DDS)를 인수하기로 최종 결정하기도 했다.

SK에코플랜트는 포스코와 손잡고 해상 풍력 부유체 독자 모델도 개발하고 있다. 부유식 해상 풍력 발전은 해저면에 기초를 세우지 않고 먼 바다에 풍력 발전기를 부표처럼 띄워 전기를 생산하는 발전 방식이다. 먼 바다에 있는 만큼 환경과 자연 경관을 최대한 보존하고 어업권 침해도 최소화할 수 있다. SK에코플랜트는 2018년 울산 동남해안 해상 풍력 발전 사업을 통해 발전 허가를 취득한 바 있다. 지난해부터 부유식 해상 풍력 발전 사업을 본격적으로 준비해 왔다. 현재 울산에서 136MW 규모의 사업지에 부유식 해상 풍력 시제품에 대한 테스트를 진행하는 등 발전 사업 허가 변경을 추진하고 있다. 서해안에서도 800MW 규모의 사업을 개발 중이다.

SK에코플랜트는 한국수력원자력(한수원)과 손잡고 수소 산업 활성화에도 팔을 걷어 붙였다. SK에코플랜트는 미국 블룸에너지와 개발 중인 수전해 설비를 한수원의 신재생에너지인 풍력·태양광 등과 연계해 그린 수소를 생산하는 실증 사업을 추진하기로 했다. 양 사는 연료전지 합작 법인 ‘블룸SK퓨얼셀’을 통해 한국에서 생산 중인 연료전지 기반 융·복합 사업의 해외 진출에도 협력할 계획이다. 안재현 SK에코플랜트 사장은 “정부의 그린 뉴딜, 탄소 중립 정책에 발맞춰 SK에코플랜트가 선도적 역할을 할 것”이라고 말했다.
(사진) 경북 구미의 블룸SK퓨얼셀 제조 공장. /SK에코플랜트 제공
(사진) 경북 구미의 블룸SK퓨얼셀 제조 공장. /SK에코플랜트 제공
사명에서 종합상사 떼어낸 현대코퍼레이션(21,000 -0.71%)

현대종합상사도 사업 영역을 확장하기 위해 사명을 바꿨다. 최근 창립 45년 만에 사명에서 업종 표시어인 종합상사를 떼어내고 ‘현대코퍼레이션’으로 변경했다. 현대코퍼레이션은 해외 시장에서 통용되던 현대종합상사의 영문 명칭이다.

현대코퍼레이션은 2016년 현대중공업그룹에서 분리 독립한 현대코퍼레이션그룹의 핵심 계열사다. 정몽혁 현대코퍼레이션그룹 회장은 고(故) 정주영 현대그룹 창업 회장의 다섯째 동생인 고 정신영 씨의 외아들이다.

현대코퍼레이션그룹은 종합상사 본연의 트레이딩 업종의 한계에서 벗어나기 위해 힘을 쏟고 있다. 현대코퍼레이션홀딩스(15,050 -0.33%)를 통해 추진한 식음료(F&B) 사업이 대표적이다. 이 회사는 캄보디아에서 망고 농장과 식품·음료 패키징 공장, 현대식 농산물 유통센터 등을 운영하고 있다. 영국에서는 버섯 재배 공장을 보유 중이다.

현대코퍼레이션그룹은 신재생에너지 발전 사업에도 진출한 상태다. 한국에서 6기의 태양광 발전소를 운영하고 있고 일본 시즈오카 현과 오카야마 현에서도 태양광 발전소를 가동 중이다. 현대코퍼레이션그룹은 자동차 부품 제조 사업에도 본격 진출할 예정이다. 최근 현대차 1차 협력사인 신기인터모빌 인수 우선 협상 대상자에 선정됐다.

최근 대주주가 호반산업으로 바뀐 대한전선(3,200 +6.49%)도 신사업 확장을 위해 영문 사명을 변경했다. 대한전선의 기존 영문 사명인 대한일렉트릭와이어에서 ‘대한케이블앤솔루션’으로 바꾼 것이다.

대한전선은 한국 2위 전선 업체다. 1941년 ‘조선전선’으로 시작해 1955년 대한전선으로 출범한 한국 최초의 전선 회사다. 1955년부터 53년 동안 연속 흑자 행진을 이어 간 우량 기업이지만 고 설원량 회장의 갑작스러운 죽음과 이후 진행한 무리한 사업 다각화, 글로벌 금융 위기 등으로 경영난에 처했다.

대한전선은 2009년 채권단과 재무 구조 개선 약정을 체결한 데 이어 2012년 자율 협약을 맺으며 재무 구조 개선 노력을 시작했다. 2015년 9월 사모펀드 IMM PE에 매각된 뒤에도 재무 건전성 확보와 경영 정상화 노력을 이어 갔다. 그 결과 2015년 상반기 2190%에 달했던 부채 비율이 지난해 말 기준 234%로 개선됐고 자본 잠식률도 75%에서 20%로 크게 줄었다. IMM PE는 인수 6년째인 올해 대한전선을 호반그룹에 매각했다. 3월 29일 보유 지분 40%를 2518억원에 호반산업에 매각하는 계약을 체결했고 5월 18일 최대 주주가 변경됐다.

대한전선은 호반그룹 편입을 계기로 본업인 케이블 사업에서의 경쟁력을 강화하는 것은 물론 에너지 및 전력 분야 솔루션을 제공하는 쪽으로 사업 영역을 확장한다는 목표다. 해상 풍력 등 신재생에너지 분야에 초점을 맞출 계획이고 이를 위해 해저 케이블 전용 생산 공장을 연내 착공할 예정인 것으로 알려졌다.

업계 관계자는 “해저 케이블을 자체 생산해 내년 이후 착공 예정인 서남해와 신안 등 한국의 대형 해상 풍력 개발 사업 수주에 나서기 위한 조치로 풀이된다”고 말했다.
현실에 안주했다간…생존 위해 체질 바꾸는 기업들
태양광·수소 치고 나가는 한화솔루션

한화그룹은 한화솔루션을 앞세워 태양광·수소 등 친환경 에너지 사업을 확대하고 있다. 한화솔루션은 지난해 한화케미칼과 한화큐셀의 합병으로 현재의 사명을 갖게 됐다. 올해 들어선 한화갤러리아와 한화도시개발을 흡수해 몸집을 불렸다.

한화솔루션은 올 1분기 매출 중 태양광과 첨단 소재 부문이 차지하는 비율이 52.7%다. 케미칼 부문 매출 비율 41.2%를 뛰어넘었다. 한화갤러리아 등 유통 부문과 한화도시개발 등의 매출 비율은 6.0%에 불과하다.

한화그룹과 KDB산업은행은 최근 ‘그린 에너지 육성 산업·금융 협력 프로그램’ 협약을 체결했다. KDB산업은행은 친환경 에너지 사업을 확대하는 한화에 향후 5년간 최대 5조원 규모의 자금을 공급한다. 이 자금은 한화의 관련 인수·합병(M&A), 연구·개발(R&D), 시설 투자, 운영 자금 등으로 쓰일 예정이다. 한화는 향후 5년간 최대 9조원을 친환경 에너지 분야에 투자할 계획이다. 이를 위해 유상 증자와 녹색채권(ESG) 발행 등을 이어 왔다. 여기에 KDB산업은행과의 협약으로 친환경 에너지 사업에 더욱 박차를 가할 수 있게 됐다는 평가가 나온다.

한화솔루션은 우선 세계적으로 고성장이 예상되는 태양광 사업 투자를 강화해 지속 가능한 성장을 추구한다는 전략이다. 단순히 태양광 모듈을 생산·판매하는 비즈니스 모델에서 벗어나 정보기술(IT) 기반의 차별화한 서비스 기업으로 탈바꿈할 계획이다. 세계 최초로 차세대 고효율 태양광 모듈인 ‘페로브스카이트 탠덤셀’을 양산해 프리미엄 시장에서 경쟁력을 확보하고 글로벌 시장점유율을 확대해 나간다는 목표다. 이와 관련, 지난해 말 미국 소프트웨어 업체 ‘그로잉에너지랩스’를 인수했다. 한화솔루션은 전력 소비 패턴 관련 데이터를 인공지능(AI) 기술로 분석해 잉여 전력을 통합 판매하는 분산형 발전 기반의 가상 발전소(VPP) 사업도 확대하고 있다.

한화솔루션은 태양광·풍력 등 신재생에너지로 수소를 생산하는 그린 수소 분야에도 중점 투자한다. 한화솔루션 수소기술연구센터는 전력 소모가 많은 기존 수전해 기술의 단점을 보완한 차세대 ‘음이온 교환막 수전해 기술(AEMEC)’을 개발하고 있다. 이는 부하 변동에 대응하기 쉽고 투자비도 낮아 신재생에너지에 적합한 수전해 기술로 꼽힌다.

한화솔루션은 수소전기차 등의 수소 저장 장치인 연료 탱크 부문에서도 경쟁력을 확보했다. 지난해 말 미국 고압 탱크 업체 ‘시마론’을 인수하면서다. 김동관 한화솔루션 대표는 “한화그룹은 그린 에너지 사업 모델 고도화와 차세대 신기술 개발을 통해 글로벌 그린 에너지 리더로서 새로운 10년을 준비하고 있다”고 강조했다.
(사진) GS이니마가 2011년 상업 운전을 시작해 하루 20만 톤 규모의 담수를 생산·판매 중인 알제리 모스타가넴 해수 담수화 플랜트. /GS건설 제공
(사진) GS이니마가 2011년 상업 운전을 시작해 하루 20만 톤 규모의 담수를 생산·판매 중인 알제리 모스타가넴 해수 담수화 플랜트. /GS건설 제공
SK에코플랜트 외의 건설사들도 적극적으로 변신을 꾀하고 있다. 불확실한 수주와 도급 위주의 기존 사업 구조에서 벗어나기 위해서다. 이를 위해 국내외에서 투자 개발형 사업을 확대하고 있다. 건설사 역시 신사업의 핵심 키워드는 친환경이다. GS건설(42,700 -0.35%)은 물 재생 관리 사업과 전기차 배터리 리사이클링 사업에 공을 들이고 있다.

GS건설은 2012년 스페인 기업 ‘GS이니마’를 인수하며 한국 건설사 중 처음으로 글로벌 수처리 시장에 진출했다. GS이니마는 필터를 활용한 역삼투압 방식의 해수 담수화 업체다. 이 회사는 세계적 수준의 수처리 기술을 앞세워 스페인·아프리카·남미 등으로 시장을 확대하고 있다. 지난해 브라질 수처리 시장점유율 1위 ‘BRK암비엔탈’의 산업 용수 부문(지분 82.8%)을 인수하며 사업 영역을 넓혔다.

GS이니마의 주력인 물 재생 관리 사업은 영업 양수가 이뤄지면 장기 운영을 통해 지자체 주민에게 상하수도 요금을 징수해 수익을 확보하는 방식이다. 유럽과 남미에서는 민간 투자 유치를 통한 상하수도 민영화 사업이 보편화돼 있어 사업 안정성이 높은 편이다.

GS건설 관계자는 “GS이니마의 매출은 2016년 처음으로 2000억원을 넘어선 이후 꾸준히 증가해 지난해 약 2900억원으로 늘었다”며 “같은 기간 당기순이익은 116억원에서 235억원으로 2배 이상 증가했고 인수할 당시와 비교하면 10배 이상 뛰었다”고 말했다.

GS건설은 지난해 초 전기차 배터리 리사이클링 사업 진출을 선언하기도 했다. 1차로 내년까지 약 1000억원을 투자해 경북 포항에 배터리 재활용 시설을 조성해 운영한다. 2차전지에서 연간 4500톤의 니켈·코발트·리튬·망간 등의 유가 금속을 생산할 수 있는 시설이다. 향후 2차 투자로 연간 1만여 톤 규모로 사업을 확대하고 전후방 산업으로의 진출도 고려할 계획이다. GS건설의 올 1분기 매출 중 물 재생 관리 사업 등 신사업 부문이 차지하는 비율은 4.0%다. GS건설은 친환경 사업 매출 비율을 지속적으로 끌어올릴 계획이다.

‘배터리 소재 국산화’ 뛰어든 포스코

포스코는 세계에서 유일하게 양극재와 음극재는 물론 이들의 핵심 원료인 리튬·니켈·흑연을 공급할 수 있는 2차전지 소재 밸류 체인을 구축하고 있다. 중·장기적 투자를 통해 2030년까지 연간 리튬 22만 톤, 니켈 10만 톤을 자체 공급하는 등 양극재 40만 톤, 음극재 26만 톤 생산 체제를 구축한다는 목표다.

포스코는 최근 전남 광양 율촌산업단지에서 수산화 리튬 공장 착공식을 열었다. 광양 공장은 19만6000㎡ 부지에 7600억원이 투자된다. 2023년 준공을 목표로 한다. 이 공장은 호주 필바라 등에서 광석을 받아 수산화 리튬을 추출한다. 전기차 약 100만 대에 들어갈 수 있는 연 4만3000톤 규모의 수산화 리튬 생산 능력을 갖출 예정이다.

양극재의 주원료인 리튬은 탄산 리튬과 수산화 리튬으로 나뉜다. 2차전지업계는 그동안 탄산 리튬을 주원료로 하는 양극재를 주로 생산해 왔다. 최근엔 전기차의 주행 거리를 늘리는 2차전지 기술이 발전하면서 니켈 함유량 80% 이상의 양극재가 개발되고 여기에 쓰이는 수산화 리튬의 수요가 점차 늘고 있다.

포스코는 아르헨티나에도 연 2만5000톤 규모의 리튬 공장을 지을 계획이다. 포스코는 보유 중인 아르헨티나 ‘옴브레 무에르토’ 염호의 리튬 매장량 평가 작업을 최근 마쳤다. 이 소금 호수에는 포스코가 인수 당시 추산한 220만 톤보다 6배 많은 1350만 톤의 리튬이 매장돼 있는 것으로 확인됐다. 이는 전기차 약 3억7000만 대를 생산할 수 있는 수준이다.

포스코는 양극재의 필수 원료인 고순도 니켈의 생산도 추진한다. 철강 생산 공정에서 활용해 온 쇳물 생산과 불순물 제거 기술을 기반으로 친환경 고순도 니켈 제련 공정을 개발하는 데 투자를 확대할 계획이다. 이와 관련해 최근 호주 ‘레이븐소프’ 지분 일부를 인수하기로 했다. 레이븐소프를 보유한 캐나다 ‘퍼스트퀀텀미네랄스’의 지분 30.0%를 2억4000만 달러(약 2666억원)에 인수한다.

레이븐소프는 자체 광산과 제련 설비 및 담수화, 황산 제조, 폐기물 처리 등의 부대 설비 일체를 갖춘 니켈 일관 생산 기업이다. 포스코는 레이븐소프가 생산한 니켈 가공품(MHP, 니켈과 코발트 수산화 혼합물) 3만2000톤을 2024년부터 매년 공급받는다. 니켈 함유량으로만 따지면 전기차 18만 대를 생산할 수 있는 물량이다.

포스코는 지난해 말 음극재 원료인 흑연 공급망을 다변화하기 위해 아프리카 탄자니아 흑연 광산에도 투자했다. 광산에서 생산되는 음극재용 미분에 대한 영구적 구매 권한을 확보하기 위해서였다. 포스코는 광산을 보유한 호주 ‘블랙록마이닝’의 지분 15.0%를 750만 달러(약 82억원)에 인수했다.

최정우 포스코 회장은 “전기차 시대에 대비해 2차전지 소재 사업을 그룹 차원의 새로운 성장 동력으로 선정하고 선제적 투자를 하고 있다”며 “배터리 소재 국산화는 포스코그룹이 100년 기업으로 성장하기 위한 중요한 토대이자 글로벌 시장에서 치열하게 경쟁하고 있는 한국 2차전지 산업의 경쟁력 확보에도 기여할 것”이라고 말했다.

최은석 기자 choies@hankyung.com

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